La Haute-Loire ne manque pas de communes atypiques et le label Petites Cités de Caractère est là pour le rappeler. Dans le département, elles sont 6 petites villes historiques de moins de 6000 habitants, implantées dans des sites d’exception à exposer ce label garant d’un riche patrimoine à sauvegarder et à visiter.

Allègre

Allègre est une petite cité féodale du XIIe siècle construite autour d’un château dont les vestiges ont aujourd’hui l’allure d’une Potence. Construite sur les flancs du Mont Baury , un autre vieux volcan lui fait face : le mont Bar. Un volcan strombolien dont le cratère est aujourd’hui une tourbière riche d’une grande biodiversité. Un fait unique en Europe.

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Auzon

Auzon, ancienne cité fortifiée en Haute-Loire, Auvergne

A mi-chemin entre Clermont-Ferrand et le Puy-en-Velay, Auzon est une ancienne cité fortifiée dominée par la collégiale romane Saint-Laurent du XIIe siècle. Au Moyen-Âge, Auzon devient  un haut lieu d’Auvergne, attirant de grandes familles seigneuriales : les Montmorin, les Montravel, les Polignac.

Collégiale romane Saint-Laurent à Auzon en Haute-Loire, Auvergne

De nombreux vestiges témoignent de ce riche passé : un chemin de ronde, aujourd’hui Jardin des senteurs entretenu par les habitants, des fortifications extérieurs et la Porte de Brugelet, certaines tours, des rues étroites et pavées ainsi qu’un château fort, désormais propriété privé. Il n’ouvre pas à la visite.

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Chilhac

Érigée sur des orgues basaltiques Chilhac en Haute-Loire, Auvergne

Erigée sur des orgues basaltiques surplombant l’Allier de 70 m, la petite cité de Chilhac n’a pas son égal. Un environnement issu du volcanisme et une empreinte basaltique qui lui confèrent un charme bien particulier. Bâtie au sein d’une enceinte fortifiée, Chilhac présente aussi un ancien château, une église dédiée à Saint-Honorat datée de la fin du XIVe siècle, mais aussi de nombreux restes fossiles conservés dans le musée local.

Chilhac en Haute-Loire a révélé des ossements préhistoriques

Chilhac est en effet mondialement connu dans l’univers de la paléontologie pour les fouilles qui s’y sont déroulées dès 1875 et qui ont mis au jour des ossements d’animaux préhistoriques ayant vécu il y 2 millions d’années, dont le plus emblématique : le mastodonte d’Auvergne.

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Le Monastier-sur-Gazeille

La vallée de la Gazeille, Le Monastier en Haute-Loire, s'est développé autour d'un monastère bénédictin

Dans la vallée de la Gazeille, Le Monastier s’est construit autour d’un monastère bénédictin qui a connu son apogée aux XIe et XIIe siècles. Au centre du monastère, l’abbatiale Saint-Chaffe est un chef d’œuvre de l’art roman vellave avec ses pierres volcaniques colorées. A l’intérieur trône l’un des plus vieux orgues d’Europe. Daté de 1518, il porte le nom de son constructeur : Pascal Lancelot. De cette époque, il ne reste aujourd’hui de l’instrument que le sommier et le grand abrégé. L’instrument ayant été reconstruit et inauguré en 1986.

Le Monastier-sur-Gazeille sur les traces du célèbre écrivain Robert Louis Stevenson en Auvergne

Situé sur le GR 70 , de nombreux marcheurs arpentent Le Monastier-sur-Gazeille sur les traces du célèbre écrivain Robert Louis Stevenson dont le buste en pierre orne le centre bourg. Un autre sentier célèbre marque Le Monastier, celui de Saint-Régis, le GR 430, prédicateur jésuite du XVIIe siècle.

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Saint-Pal-de-Chalencon

Au sud des monts du Forez, dans la vallée de l’Ance, Saint-Pal-de-Chalencon en Haute-Loire, Auvergne

Au sud des monts du Forez, dans la vallée de l’Ance, à la frontière du Puy-de-Dôme, s’élève un bourg médiéval dont l’église et le château se détachent : Saint-Pal-de-Chalencon. Entourée par 3 portes fortifiées flanquées de tours, ces dernières conservent des mâchicoulis et créneaux, transformant le village en cité quasi impénétrable. Le château médiéval construit au XIIe siècle et remanié au XVe est le seul de la région à ne pas être en ruine.

Enfin l’église Saint-Paul avec sa belle pietà en bois polychrome du XVe siècle se démarque, comme au Puy-en-Velay, grâce à une Vierge Noire au Manteau datée du XVIIIe siècle.

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Saint-Paulien

Saint-Paulien, capitale du Velay gallo-romain en Haute-Loire, Auvergne.
@Daniel Vincent

C’est l’ancienne capitale du Velay ! Saint-Paulien a en effet connu son apogée au IIIe siècle, capitale du Velay gallo-romain : Ruessium. Une ville sans rempart qui prospérait autrefois. Il n’en reste que quelques vestiges antiques : 2 pierres sculptées avec inscriptions latines dans deux maisons du bourg et 2 bornes militaires.

Au XIIe siècle, le village s’est construit autour de l’église Saint-Georges et prend le nom d’un évêque de la région, Saint-Paulien. En l’absence de château féodal dans la cité, c’est l’église qui jouait le rôle défensif. Des mâchicoulis au-dessus de l’entrée ouest et un chemin de ronde sont d’ailleurs encore visibles. Il y a bien un château défensif dans les environs de Saint-Paulien, mais en dehors de la cité : le château de la Rochelambert qui fait partie du Passeport des Demeures Historiques. Un collectif de propriétaires de châteaux privés qui ont eu l’idée d’ouvrir leurs portes au public.

Château de la Rochelambert , les Demeures Historiques de Haute-Loire

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